Las dos primeras epidemias que sufrió el territorio guatemalteco

La peste de 1519

Antes de la llegada de Pedro de Alvarado a Guatemala, en el año de 1519, el territorio guatemalteco sufrió una devastadora epidemia que acabó con la vida de muchísimos indígenas, lo cual facilitó hasta cierto punto, el ingreso y la conquista de los españoles. 

Los expertos no logran llegar a un acuerdo sobre si esta epidemia fue realmente viruela o bien, sarampión. Sin importar que enfermedad hubiera sido la que se propagó por el territorio afectó a la población y facilito la conquista. 

Esta enfermedad llegó a los indígenas de la región con la llegada de los españoles; a pesar de que no había empezado el proceso de la conquista como tal, sí había exploradores españoles que llegaron al territorio y con ellos, llegaron las enfermedades. Asimismo, y ya que eran enfermedades traídas por los españoles, los indígenas no tenían ni el sistema inmunológico ni las medicinas o remedios para tratarlos, lo que hizo que esta enfermedad fuera aún más mortal que de costumbre. 

La peste de 1519 tenía como síntomas, toz, sangrado de nariz y problemas de orina (se tornaba muy amarillenta). En virtud de esto, fallece el príncipe Vakaki Ahmak (Waqaqi’ Ajma por su nombre en el idioma maya) quien era, como su nombre lo indica, príncipe de los Kaqchikeles quienes habitan los departamentos que ahora conocemos como Chimaltenango, Sololá, Sacatepéquez y Guatemala.

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Para el año 1521, causa de esta enfermedad, fallecen varios miembros importantes de la realeza Kaqchikel, generando un momento de incertidumbre y confusión. Se tuvo que elegir a un descendiente que sucedería en el trono, quedando como monarca Belehé Qat. Cabe resaltar que, adicional de la muerte de la realeza que generó un desequilibrio dentro de la población, también fallecieron una gran cantidad de personas. 

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En virtud de este suceso, cuando ingresa Pedro de Alvarado en 1524, existe una disminución considerable de la población (se estima que alrededor de un 50%) y adicional a la confusión y falta de liderazgo (por ser gobernadores tan jóvenes) generó que la conquista fuera un poco más sencilla para los españoles. 

Cocoliztli, el virus letal de 1545

El término Cocoliztli proviene del Náhuatl y significa, mal o peste, y este fue el nombre que se le dio a una de las más grandes epidemias que sufrió Guatemala. Esta enfermedad provino de México y afectó a ambos territorios, sus síntomas eran fiebres altas, dolores de estómago, diarrea y en casos extremos, sangrado. 

Esta epidemia ha sido una de las más letales que ha azotado el país durante los años de 1545 y 1550. En conjunto, se estima que entre los territorios de México y de Guatemala, en los 5 años que duró dicha enfermedad, cobró la vida de aproximadamente 15 millones de personas, es decir que mató a más del 50% de la población.  

En la lengua náhuatl, cocoliztli, significa originalmente “enfermedad, mal o peste”. Los indígenas consideraban que esta era un castigo divino ya que únicamente los afectaba a ellos, sin afectar a los colonizadores. Sin embargo, se considera que esto sucedió por que fueron los españoles quienes trajeron dicha enfermedad al nuevo mundo, a través de sus caballos y demás animales, viéndose entonces afectados únicamente los indígenas al no contar con las defensas necesarias para combatir dicha enfermedad. Esta enfermedad ya existía en Europa y no hay registro de que en el territorio del nuevo mundo hubiera casos previos a la llegada de los españoles. 

En el año 2018, el diario científico Nature, Ecology and Evolution, publicó una nota en la cual establecía que, a través de restos de una gran cantidad de personas que se encontraban enterradas en Oaxaca, se logró identificar al agente patógeno (es decir, al causante de la enfermedad). En la fosa Yacundaa-Teposcolula, era el único sitio del cual se tenía constancia que existían indígenas enterrados que hubieren fallecido a causa del Cocoliztli.

Es entonces hasta este entonces que se le puede dar nombre a esta enfermedad, ya que tras hacer un estudio de los cuerpos enterrados, se determinó, dentro de los dientes, que existía el rastro de la bacteria salmonella enterica. Esta enfermedad se contrae a través de comida o agua contaminada. 

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Fuentes

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